Bà Nhi trong một lần tham gia cuộc thi ẩm thực

Đi lên từ đôi bàn tay trắng

Bà Phan Thị Hồng Nhi (56 tuổi) sinh ra tại xã Thới Thạnh, huyện Ô Môn (nay là huyện Thới Lai). Xuất thân từ một gia đình “danh gia vọng tộc”, ông bà nội ngoại là địa chủ, giàu có nức tiếng tỉnh Cần Thơ lúc bấy giờ. “Thời giặc Pháp, tài sản, ruộng đất của ông bà tôi mất hết, gia đình lâm vào cảnh khó khăn. Lúc tôi 10 tuổi, gia đình tôi chẳng có gì, tôi thường theo mẹ đi làm ruộng, buôn bán. Mẹ tôi chỉ dạy cho tôi rất nhiều điều”, bà Nhi kể.

Học hết lớp 7, bà Nhi quyết định nghỉ học để phụ gia đình kiếm sống. Tuổi nhỏ nhưng quyết không làm việc nhỏ, bà Nhi được mẹ giao cho “khởi nghiệp” với bầy heo của gia đình. Vừa nuôi heo, bà vừa quán xuyến hết công việc nhà. Đến lúc trưởng thành, lập gia đình, bà lại cùng chồng bươn chải kiếm sống. “Đến giờ nghĩ lại, tôi cũng không thể nghĩ ngày xưa mình làm được hết những việc đó. Tôi lao động quần quật, không thiết ăn uống, nghỉ ngơi gì. Hình như cái số mình nó vậy”, bà  Nhi vui vẻ tâm sự.

Đều đặn, ngày nào vợ chồng bà Nhi cũng thức dậy từ lúc 4 giờ sáng để đưa đò. Con đò dọc chở khách từ Thới Lai đi Ô Môn và ngược lại. Thời điểm đó, đường bộ chưa phát triển nên người dân chủ yếu lưu thông bằng đường sông. Vợ chồng bà Nhi kiếm tiền rất dễ dàng. “Mỗi chuyến đò đầy khách, vợ chồng tôi mua được mấy chỉ vàng khỏe re”, bà Nhi cười nói. Nhưng không dừng lại ở đó, khi đò đầy khách, bà Nhi để chồng lái đò đi còn mình trở về nhà nấu rượu, bơi xuồng đi giao rượu, chăm đàn heo 30 con và coi sóc đám ruộng đang thuê người làm. Chưa dừng lại, bà Nhi còn đầu tư mở quán cà phê, mua tivi đầu máy để chiếu phim cho bà con coi. “Tôi đã làm cái gì thì phải làm cho tới, cho giỏi thì mới chịu. Đứa con gái của tôi lúc đó mới 10 tuổi cũng được tôi huấn luyện cho làm việc, giống như ngày xưa mẹ tôi chỉ dạy cho tôi”, bà Nhi kể.

Làm việc quá sức, bà Nhi lâm bệnh. Căn bệnh thần kinh tọa hành hạ khiến bà phải bỏ bớt việc, chỉ tập trung vào đưa đò và bán quán cà phê. Sống chung 1 năm trời với bệnh tật, tình cờ một lần đưa đò, bà gặp một vị lang y, chính ông đã chặt cho bà mớ thuốc dặn mang về sắc uống. Kì diệu, chỉ với mấy thang thuốc đó, căn bệnh thần kinh tọa của bà dứt hẳn. Bà vui mừng khôn xiết, nhiều lần dò la thông tin về ông già này để cám ơn và hỏi về bài thuốc nhưng không tìm thấy nữa.

Bà Nhi – người phụ nữ đưa đò trở thành đầu bếp tài hoa

Có lại sức khỏe, bà Nhi lại xông lên làm ăn buôn bán. Bà đầu tư 1 chiếc ghe 10 tấn mua lúa về xay gạo bán. Với khả năng kinh doanh nhạy bén, công việc của bà không ngừng phát triển. Bà Nhi mạnh dạn mua thêm chiếc ghe thứ 2 to hơn để làm ăn. “Vợ chồng tôi làm ngày làm đêm, nhưng bản thân tôi thấy những công việc này vẫn chưa phù hợp với mình. Tôi luôn mơ mình mở quán bán đồ ăn thức uống, nhưng gia đình dòng họ tôi không ai ủng hộ”, bà Nhi kể.

Thành danh với những món ăn truyền thống

15 năm trước, một lần tình cờ ghé quán nước của 1 người bạn ở gần bến đò Đu Đủ (phường Phước Thới, quận Ô Môn), thấy quán người bạn còn một phần đất trống, bà Nhi nói vui: “Khi nào cho mình mượn, để mở quán ăn?”. Bà tính là nói chơi vậy, ai ngờ mấy ngày sau người bạn cứ liên hệ hỏi khi nào bà mở quán. “Bản thân tôi cũng thích kinh doanh nghề này, tôi quyết định mở nhưng gia đình không ai ủng hộ hết, Chồng tôi cũng không ưng lắm, tôi phải thuyết phục mãi chồng tôi mới chịu”, bà Nhi kể.

Khởi nghiệp quán ăn với những món ăn truyền thống, đặc trưng của miền Tây, bà Nhi ăm ắp tự tin. Trời không phụ lòng người, tài nghệ nấu ăn của bà lan xa kéo theo đó quán ăn ngày nào cũng nườm nượp khách. Kinh doanh được 5 năm, bà Nhi chuyển quán đến 1 địa điểm khác tốt hơn, nhưng cũng cùng phường Phước Thới, và kinh doanh đến ngày nay.

“Triết lý” về món ăn của bà Nhi rất đơn giản, đó là những món ăn truyền thống do chính mẹ của bà Nhi truyền lại. Qua thời gian được “luyện tập”, trau dồi, tự nâng cao tay nghề mà thành bí kíp. Bà Nhi phân tích: “Nói về món ăn miền Tây thì phải nói đến nguyên liệu trước, chủ yếu là đồ đồng, sông nước. Như cá, tôm, cua… bản thân chúng đã ngon rồi. Mỗi người có cách chế biến riêng, nhưng đối với tôi, món ăn ngon phải phù hợp khẩu vị của người dân 3 miền Bắc – Trung – Nam và cả khách nước ngoài nữa. Từ nhỏ, tôi đã được mẹ dạy nồi thịt kho tàu kho sao cho ngon, miếng mỡ không ngán, nước phải trong, tôm kho tàu làm sao cho con tôm chắc thịt, gia vị thấm vào từng thớ thịt tôm…Tôi khởi nghiệp quán ăn bằng những điều truyền thống như thế”.

Cách đây 3 năm, một thực khách đến quán bà Nhi, thưởng thức những món ăn do chính tay bà nấu đã khuyến khích bà tham dự cuộc thi “Chiếc thìa vàng”. Bà Nhi nhớ lại: “Tôi tự tin khoản nấu nướng, nhưng thi thố thì lạ lẫm lắm, có biết gì đâu? Nhưng tính tôi cũng thích những thứ mới lạ. Sau hồi đắn đo, tôi và con gái, con dâu quyết thi một phen cho biết, không có giải thì cũng coi là mở mang tầm mắt”, bà Nhi nhớ lại. Lần đầu tham dự cuộc thi “Chiếc thìa vàng” năm 2015, bà Nhi cùng 2 con con lọt vào vòng bán kết với món ăn gia truyền là vịt xiêm nướng lá bạc hà. Bà Nhi vui vẻ kể: “Có đi thi như vầy mới biết mình còn hạn chế nhiều thứ lắm, nguyên liệu tôi chuyển từ Cần Thơ lên đã thì đã không bằng những nhà hàng có sẵn nguyên liệu ở Sài Gòn. Rồi tâm lý của tôi và 2 con nữa, ai cũng run nên làm chưa tốt. Nhưng đến cuộc thi năm sau thì mình rút được nhiều kinh nghiệm rồi”.

Đến với cuộc thi lần thứ 2, bà Nhi và 2 con chuẩn bị 4 món: Gỏi bò tái lá chùm ngây; Cá lóc nhúng giấm ăn kèm lá cải trời; Vịt xiêm đút lò ăn kèm bánh tằm xe tay; Bánh cuốn con sùng ngũ sắc. Ở lần tham dự này, đội của bà Nhi dành á quân cuộc thi một cách thuyết phục. Nói về những món ăn đem đi dự thi, bà Nhi chia sẻ: “Như món vịt xiêm nướng lá bạc hà hiện nằm đầu tiên trong danh sách thực đơn của quán là 1 món ăn gia truyền của dòng họ tôi. Hơn 40 năm trước, tôi vẫn thấy ông nội, ông ngoại của mình thường nhậu với món này. Kỹ thuật làm nó rất cầu kỳ, sau này gia đình tôi sa sút không còn được ăn trở lại nữa. Nhưng khi tìm ý tưởng cho cuộc thi, tôi lục lại ký ức và quyết định “hồi sinh” món ăn này. Đối với tôi, giá trị của những món ăn ngoài tính sáng tạo đó phải là truyền thống, là văn hóa của con người miền Tây”.

Sau bao nhiêu công việc ở nhiều lĩnh vực, bà Nhi hiện đã lui về nghỉ ngơi. Bà giao lại quán ăn cho các con quản lý, mỗi khi nhớ bếp hay gặp những vị khách quý bà mới vào bếp “trổ tài” để được sống với niềm đam mê của mình. Niềm vui của bà hiện nay là mỗi ngày cùng chồng đạp xe đi đây đó và đón những vị khách đến quán thưởng thức ẩm thực truyền thống của người dân miền Tây hồn hậu, thật thà.

Hàm Hương

BÌNH LUẬN

Please enter your comment!
Please enter your name here